Za razliku od vodecih HM bendova sa pocetka '80-tih godina Metallica je forsirala underground zvuk svirajuci brze, ali ipak melodicne gitarske deonice veoma ostorg tempa. Samo jedan objavljeni demo je uticao na mnoge bendove da krenu istim putem. Bend je osnovao Lars Ulrich 1981. godine u Los Andjelesu, posto se vratio sa turneje Diamond Head-a u Velikoj Britaniji, udruzivsi snage sa James Hetfield-om koga je upoznao preko novinskog oglasa. Lars je, naravno, svirao bubnjeve a James se prihvatio gitara. Uskoro im se pridruzio i Lloyd Grant kao solo gitarista. Takva postava nije dugo ostala zajedno, jer je Lloyd Grant veoma brzo napustio bend. Prvi basista benda je bio Ron McGovney, a solo gitaru je preuzeo Dave Mustaine.

  

  Pocetkom 1982. godine Metallica je prvi put nasupala uzivo. Jedno vreme su cak nastupali i sa petim clanom vokalom Jef Warner-om, ali to nije dugo trajalo. Pesma "Hit The Lights" se nasla na kompilaciji Metal Massacre 1, sto predstavlja prvu kompoziciju koju je Metallica objavila. Sestog jula 1982. godine snimljen je demo album "No Life 'Til Leather", ali nikad nije zvanicno objavljen. Vec tada je Metallica bila jedan od vodecih bendova na uderground sceni, nastupajuci na brojnim turnejama sirom Amerike.
Na pomenutom demou su se nasli najraniji radovi benda: Hit The Lights, Mechanix, Motorbreath, Seek & Destroy, Metal Militia, Jump In The Fire, Phantom Lord. Krajem 1982. godine Cliff Burton je zamenio Ron-a, da bi pocetkom sledece godine Dave zbog svadje sa Jamesom bio otpusten iz benda. 
   Njega je zamenio Kirk Hammett koji se veoma brzo uklopio u bend. Nedugo zatim bend ulazi u studio i zapocine snimanje prvog LP albuma. Jula 1983. godine Metallica objavljuje album "Kill 'Em All", nakon cega odlazi na svoju prvu dvomesecnu turneju sa Raven-om. Nakon te turneje bend pocinje da priprema drugi album, ali pre toga usledila je evropska turneja sa Venom-om. 27-og juna 1984. godine izdat je drugi album "Ride The Lightning". Usledila je godina pauze da bi treci album "Master Of Puppets" bio snimljen u Kopenhagenu a objavljen u martu 1986. godine. 
  Nakon toga Metallica odlazi na turneju sa Ozzy Osburne-om. Iste godine John Marshall je kratko vreme bio gitarista Metallica-e, jer je James slomio ruku. 27-og septembra 1986. godine Cliff Burton je poginuo u saobracajnoj nesreci. Mesec dana kasnije Jason Newstead je postao novi basista Metallica-e. Nedugo zatim objavljen je Ep "Garage Days Re-Revisited", na kojem je Jason predstavljen fanovima. Usledila je evropska turneja. U septembru 1988. godine objavljen je cetvrti studijski album "...And Justice For All". Usledila je velicanstvena Damage Justice turneja (1988/89). Self-titled album "Metallica" (Crni album) je objavljen 12 avgusta 1991 godine, da bi usledila turneja u Rusiji sa AC/DC-om. Sledecih pet godina nije bilo oficijelnog albuma, ali su fanovi mogli da uzivaju u brojnim turnejama, koncertima, "home" snimcima i "live" albumima. 3-eg juna 1996. godine objavljen je "Load". 
  Album je propracen sa mnogo promotivnih singlova, tureja i "live" snimaka. Sledece godine pocela je pro-motivna urneja za "ReLoad", koji je usoro objavljen. U novembru 1998. godine objavljen je album obrada "Garage, Inc." Kao sto i samo ime govori album je predstavljao povratak u garazu (Garage Day's Revisited (1984); Garage Day's Re-Revisited (1987)). Metallica se nasla na brojnim turejama te i pocetkom sledece godine. 1999. godine objavljen je live album "S&M". 
Prvi put mogli smo da cujemo heavy metal bend da svira sa simfonijskim orkestrom. Nedugo zatim objavljen je singl "I Dissappear" kao soundtrack za film "Mission Impossible II". Pocetkom 2001. godine Jason Newstead je napustio bend, koji do danas nije nasao basistu, mada je odavno pocelo da se prica o novom albumu. Navodno bend je se vec nasao u studiju snimajuci bez basiste. U medjuvremenu James se nasao u rehabilitacionom centru oporavljajuci se od raznih poroka. Pocetkom maja bend je zapoceo zavrsne radove za novo Lp izdanje.